A Henrietta le falta la estatua para reemplazar la estatua de Virginia Robert E. Lee

En julio de 2020, un veterano de 70 años de Roanoke, Virginia, derribó y luego destruyó la parte superior del monumento a Robert E. Lee en Lee Plaza de la ciudad en un intento por sofocar las emociones crecientes durante las protestas en todo el país provocadas por el estado. – el asesinato sancionado de George Floyd. Un año después, el Ayuntamiento de Roanoke votó por unanimidad para cambiar el nombre de Lee Plaza a “Freedom Plaza” y para conmemorar la historia y el legado de Henrietta Lacks, una mujer negra de Roanoke cuyas muestras de células cancerosas se tomaron sin su consentimiento para ser investigadas. incluso. hoy, por los descubrimientos médicos modernos.

El 19 de diciembre, el artista de Roanoke Bryce Cobbs reveló su impactante boceto preliminar de tamaño natural de Henrietta Lacks radiante con los brazos cruzados sobre su chaqueta durante una breve ceremonia en la plaza para anunciar la primera fase del proyecto. Varios de los familiares de Lacks, incluido su único hijo sobreviviente, Lawrence Lacks, su nieto, Ron Lacks, y el abogado de la familia, Ben Crump, estaban entre los cientos que asistieron a la ceremonia.

Larry Bechtel, un escultor de Blacksburg, fue seleccionado por la vicealcaldesa Patricia White-Boyd a través de Roanoke Hidden Histories para traducir el dibujo de Cobbs en una escultura que se instalará de forma permanente en el otoño de 2023. Bechtel le dijo a Hyperallergic que espera trabajar con descendientes femeninos de la familia Lacks para capturar mejor la semejanza de Henrietta en su proceso de escultura.

“Sabía que la escultura sería importante para Roanoke; No tenía idea de que resonaría tanto”, dijo Bechtel. “Llega en un momento de transformación, a raíz de la eliminación de muchos monumentos confederados”.

Bechtel quedó particularmente impresionado por la comparación que la comisión convocó justo antes de Navidad, comparando las experiencias de Lacks con las de María, la madre de Jesús. “Ambas mujeres vivían en la oscuridad y ambas le dieron al mundo el regalo de la vida”, le dijo a Hyperallergic. “Ambas historias cruzan de ida y vuelta entre la realidad actual y la mítica”.

El proyecto está financiado y orquestado por la Iniciativa de Historias Ocultas de Roanoke en colaboración con el Museo Harrison de Cultura Afroamericana.

La historia de Henrietta Lacks estuvo plagada de disparidades en la política racial y la atención médica. En la novela de Rebecca Skloot de 2010 Falta la vida inmortal de Henrietta, supimos que Lacks, una nativa de Roanoke nacida en 1920, abandonó la escuela en sexto grado para trabajar con su familia en su granja de tabaco. Tenía 14 años cuando dio a luz a su hijo, Lawrence, el primero de cinco hijos. Lacks dio a luz a su último hijo unos meses antes de que un diagnóstico terminal de cáncer de cuello uterino la enviara al Hospital Johns Hopkins en 1951, el único centro en el área que trataba a pacientes negros en ese momento.

Durante su tratamiento, su médico tratante recolectó dos muestras de tejido de su cuerpo sin su consentimiento y las envió al laboratorio del hospital para realizar más pruebas. Cuando Lacks sucumbió a las metástasis en todo el cuerpo a los 31 años ese año, la enterraron en una tumba sin nombre en el cementerio familiar, y se dio cuenta de que una parte de ella había sobrevivido y estaba creciendo a un ritmo inusual. El médico e investigador de Johns Hopkins, George Otto Gray, observó que el campeón de Lacks era “inmortal” en el sentido de que era notablemente capaz de multiplicarse y mantenerse vivo durante largos períodos en comparación con otros, lo que demostró ser un sustrato eficaz para investigaciones prolongadas.

Las células de Lacks, conocidas como células HeLa por las dos primeras letras de su nombre y apellido, continuaron creciendo en número y demanda. Para 1954, Jonas Salk había usado las células para desarrollar la vacuna contra la poliomielitis, y el resto de la industria de la investigación médica estaba incautando las muestras para la investigación experimental. La familia Lacks no se dio cuenta del uso generalizado de las células HeLa hasta la década de 1970 y se preocupó por su privacidad médica y personal, así como por la falta de compensación financiera. En octubre de 2021, la familia Lacks presentó una demanda en busca de ganancias netas de la venta y el uso de células HeLa por parte de Thermo Fisher Scientific sin el consentimiento de Henrietta Lacks.

Otros gestos públicos para conmemorar a Lacks incluyen el recorrido a pie de Henrietta Lacks en Baltimore, Maryland, una estatua de tamaño natural en la Universidad de Bristol en Inglaterra y una renovación de la casa de la familia Lacks en el histórico desarrollo de viviendas negras de Turner Station en Maryland. . Condado de Baltimore.