Arrojando luz sobre un capítulo oscuro de la cerámica americana

El Museo Metropolitano de Arte Escúchame ahora: los alfareros negros de Old Edgefield, Carolina del Sur no es la primera muestra del poeta y alfarero David Drake (c. 1800–70–80) y su gres tallado. Tampoco es la primera exposición que contextualiza la práctica cerámica de Drake junto con “jarros de cara” anónimos producidos simultáneamente en Edgefield, Carolina del Sur, en 2021, Shin Gallery. David Drake a Bill Traylor: Donde el horno hornea y la olla hierve anticipó el espectáculo The Met, con jarras de cara de Edgefield y piezas de cerámica de artistas contemporáneos de color inspirados en la práctica y la práctica de Drake. Sin embargo, el pionerismo curatorial es menos importante que el hecho de que esta exposición Met, cuidadosamente presentada y erudita, sin duda traerá conocimiento tanto del maravilloso arte de Edgefield como de la desafiante vida de Drake a una audiencia significativa.

Compuesta por aproximadamente 50 objetos de cerámica de Old Edgefield, un centro de gres producido por generaciones de africanos esclavizados en el sur, la exposición reúne un amplio estudio de la cerámica producida por alfareros afroamericanos con la extraordinaria cerámica, el vidrio alcalino de Drake. sirviendo como ancla de la exposición. Separar los logros estéticos de Drake de su audaz vida personal es casi imposible, más aún cuando consideramos las transcripciones de Drake, las reflexiones contemplativas sobre su vida como un hombre esclavizado, grabadas en su mercancía. Como relata Laban Carrick Hill en Dave the Potter: artista, poeta, esclavo (2010), Drake fue una de las 76 personas capturadas y esclavizadas en el distrito de Edgefield de Carolina del Sur, que trabajaban para fábricas de cerámica de propiedad familiar. Como industria estadounidense, el gres vidriado alcalino comenzó a principios del siglo XIX después de que Abner Landrum encontrara depósitos de caolín en el oeste de Carolina, y pronto transformó el pueblo de Pottersville para satisfacer la economía de una economía de plantación en crecimiento: estos barcos abastecerían a la región con almacenamiento de alimentos. y bienes

Antes de 1840, Drake perdió una pierna en un posible accidente ferroviario. Su trabajo a menudo se compartía o se contrataba con miembros de la familia y socios comerciales de un “Harvey Drake” anónimo, incluidos Reuben Drake, Jasper Gibbs, el reverendo John Landrum, el Dr. Abner Landrum y Lewis Miles. Aprendió no solo a voltear tinajas, sino a leer y escribir, alfabetizándose en una época en la que no solo estaba prohibido educar a los esclavos, sino también severamente castigados (algunos relatos incluyen la amputación como castigo). Drake produjo más de 100 jarras durante su vida, con su primera inscripción, la sola palabra “enlace” (que significa “unir”), que apareció en 1834 en una jarra de almacenamiento de dos asas sin firmar.

Dave (más tarde registrado como David Drake), “Tarro de almacenamiento” (detalle) (1857), gres vidriado alcalino, 19 pulgadas de alto, fabricado en Stony Bluff Manufactory en Old Edgefield District, Carolina del Sur; leyenda: “Me pregunto dónde está toda mi relación / Amistad con todos – y cada nación / Lm 16 de agosto de 1857 Dave” (© The Metropolitan Museum of Art, foto Eileen Travell)

Además de su poesía ingeniosa pero conmovedora, la especialidad de Drake era crear frascos inmensos y pesados. Chorros de color ocre brillante y atractivos verdes musgo se esconden en una formación que se desploma desde los bordes de las tinajas como rápidos nublados con lodo. Jarra monumental de piedra de Drake, recubierta de cal o ceniza de madera, estanque de gotas lavadas, cascada, por lo que estas vasijas son objetos de veneración a la vez utilitarios y estéticos. Las letras de Drake suelen ser melancólicas (p. ej., “Me pregunto dónde está toda mi conexión…”, fechada “16 de agosto de 1957”); a veces enigmático (“caballos, mulas y cerdos, todas nuestras vacas están en el pantano, siempre se quedarán hasta que los villanos se los lleven, fechado “29 de marzo de 1836”); y en algunos casos, galvanizada por una fuerza sociopolítica feroz pero descarada (“Lm dice que este guante se romperá” de “28 de junio de 1854”; “Lm” aquí refiriéndose a su difunto esclavo, Louis Miles; que el guante tiene no cracked es un testimonio tanto de la artesanía virtuosa de Drake como de la necesidad de Miles).

Drake generalmente agregaba el nombre de su esclavo, “ZL Miles”, o alguna variación, durante la década de 1840 y generalmente firmaba su primer nombre también. Otros jarros anónimos producidos por personas no identificadas esclavizadas en Edgefield pueblan la exhibición. De manera similar, muestran la firma de los esclavos, no solo eclipsando sino eliminando el papel del artista real. Devolver decididamente la autoría a los propios artesanos, como lo ha hecho The Met, es imperativo.

Aunque The Met ha recopilado barcos Drake desde finales de la década de 1830 hasta la década de 1850, el barco Drake más reciente conocido data de 1865; esto marca el final de la Guerra Civil, cuando Drake fue liberado de la esclavitud. Al recorrer esta exhibición, uno se enfrenta a una lección crítica que a menudo se pasa por alto: el trabajo esclavo era no no expertos, pero a menudo el trabajo de artesanos expertos. La profundidad de las vasijas altas de Drake inspira apreciación, como señalan Arthur Goldberg y Deborah Goldberg, la mayoría de los alfareros de Edgefield convertían vasijas de tres a cinco galones de tamaño, mientras que Drake “producía rutinariamente vasijas de 10 galones y convertía piezas grandes de hasta 40 galones de tamaño… ” Esto es aún más impresionante cuando consideramos cómo alfareros contemporáneos como Mark Hewitt, Daniel Johnston y Kim Jones, que son parte del movimiento “Monumentalismo” que busca devolver la cerámica a gran escala, crean vasijas de 20 galones.

Vista de instalación Escúchame ahora: los alfareros negros de Old Edgefield, Carolina del Sur en el Museo Metropolitano de Arte, del 9 de septiembre de 2022 al 5 de febrero de
2023 (© Museo Metropolitano de Arte, foto Eileen Travell)

Uno de los legados únicos de Drake fue cortar el dátil completo en una sola vasija por día, y la exposición presenta varias de esas cerámicas. Estos no deben entenderse como secundarios en ningún sentido. Drake parece haber orinado todos los días durante unos 25 años. Aunque el razonamiento de Drake para cortar estas fechas únicas sigue siendo desconocido, podemos especular que la práctica de datación representa la cronología de la vida de Drake mientras estaba esclavizado. La escritura de estas fechas, día tras día, habla por tanto de su mensaje público de que estaba educado y es un acto discursivo efectivo de protesta, que desafía la visión aceptada de la historia. Una práctica de citas comparable que me viene a la mente es un preso que marca los días de su confinamiento en la pared de su celda. La producción de cerámica de dátiles de Drake merece ser considerada precursora de artistas conceptuales como On Kawara, cuya conocida hoy serie o Date Paintings (desde 1966 hasta su muerte en 2014) indexan una vida dentro de una vida. El legado de Drake es importante por múltiples razones, que incluyen fines estéticos, históricos, sociopolíticos, teóricos y utilitarios.

Junto con otros barcos de Edgefield hechos por personas esclavizadas anónimas, la exposición también presenta una obra de Drake y Mark Jones (el posible aprendiz de Drake) firmada “Mark and Dave”. Jones, otro alfarero que había sido esclavizado por Lewis Miles, pudo haber ayudado a Drake a devolver las vasijas, ya que a este último le faltaba una pierna. Estas obras van acompañadas de cántaros faciales que aparecieron a mediados del siglo XIX, coincidiendo con la llegada de barcos negreros que transportaban ilegalmente a cientos de africanos esclavizados 50 años después de que en Estados Unidos se prohibiera la trata transatlántica de esclavos. Cientos de estas personas esclavizadas fueron enviadas a Edgefield. Estas jarras faciales, pequeñas y detalladas con dientes irregulares, lenguas subdesarrolladas y ojos saltones, se parecen mucho a visón, se entiende que los objetos religiosos sagrados en África occidental y central facilitan la comunicación entre los vivos y los muertos. Este emparejamiento habla de la genealogía devocional de todas las vasijas que se exhiben: vasijas tanto en su uso diario como vasijas metafísicas que apuntan en dirección opuesta a las brutales condiciones de su creación. La elección de incluir la jarra grande de Simone Leigh (2021–22), inspirada en una jarra de Edgefield y con conchas en lugar de los ojos y la nariz, junto con otros artistas de color contemporáneos como Woody de Othella, Robert Pruitt y Theaster Gates. es encomiable. Transmite la historia del arte como una conexión real, llena de ansiedad y trascendencia. Escúchame ahora desarrolla la historia material según lo narrado por sus creadores repetidamente ignorados: los museos y los curadores no deben rehuir tales narraciones.

Alfarero no registrado, “jarra de cara” (ca. 1850-1870), loza con esmalte alcalino de caolín, 4 1/2 pulgadas de alto, hecha en la fábrica de Stony Bluff en el distrito de Old Edgefield, Carolina del Sur (foto de Gavin Ashworth)
Simone Leigh, “Large Jug” (2021-22), gres vidriado, 62 1/2 pulgadas de alto (cortesía del artista y Matthew Marks Gallery, Nueva York, © Metropolitan Museum of Art, foto Eileen Travell)
Dr. Abner Landrum, fábrica de gres de Pottersville, distrito de Old Edgefield, Carolina del Sur, c. 1815-1828 “Botella”, (1820), loza con esmalte alcalino, 8 pulgadas de alto (© The Metropolitan Museum of Art, foto Eileen Travell)
Theaster Gates, “Signature Study” (2020), gres de alto fuego con esmalte, 21 5/8 x 21 1/4 x 5 pulgadas (cortesía del artista y White Cube, Londres, © Theaster Gates, foto © White Cube (Theo Christelis)
Adebunmi Gbadebo, “KS”, (2021), True Blue Plantation Cemetery Land and Human Environments de Aaron Wilson Watson, Kelsey Jackson y Cheryl Person, 22 pulgadas de alto (cortesía del artista y Claire Oliver Gallery, Nueva York, © Metropolitan Museum of Arte, foto Eileen Travell)
Vista de instalación Escúchame ahora: los alfareros negros de Old Edgefield, Carolina del Sur en el Museo Metropolitano de Arte, del 9 de septiembre de 2022 al 5 de febrero de
2023 (© Museo Metropolitano de Arte, foto Eileen Travell)

Escúchame ahora: los alfareros negros de Old Edgefield, Carolina del Sur continúa en el Museo Metropolitano de Arte (1000 Fifth Avenue, Upper East Side, Manhattan) hasta el 5 de febrero. La exposición fue co-comisariada por Adrienne Spinozzi, Ethan Lasser y Jason Young; Un grupo de artistas e investigadores participó en la planificación de la exposición.