¿Por qué desaparecieron las termas romanas?

Hubert Robert, “Ruinas de un baño romano con lavadoras” (después de 1766), óleo sobre lienzo, 54 x 41 1/2 pulgadas (cortesía del Museo de Arte de Filadelfia)

Bañarse en baños públicos masivos fue una vez un sello distintivo de lo que significaba ser romano. Pero a finales del Imperio Romano, muchos de estos baños estaban cerrados al público o se convirtieron en otras estructuras por completo. Una nueva investigación de Jordan Pickett, arqueólogo e historiador ambiental de la Universidad de Georgia, encuentra que una combinación de desafíos sociales, financieros y ambientales contribuyó al declive de los grandes complejos de baños públicos en Roma y en otras partes del Imperio. Si bien los mitos populares sobre la desaparición de los baños romanos alguna vez se centraron en la oposición cristiana a la desnudez, su investigación se centra en la historia social y ambiental como la forma principal de comprender el declive de los baños a gran escala en el Imperio Romano tardío.

La cultura del baño era un símbolo de ser romano y un “teatro social” para muchos de los que lo practicaban todos los días. Sin embargo, los romanos no inventaron la práctica de los baños comunitarios ni la tecnología detrás de los baños. Construido alrededor del 2500 a. C., el baño público más antiguo que existe generalmente se identifica como el que se encuentra dentro de la ciudad de Mohenjo-Daro en el actual Pakistán. Construido por la civilización de Harappa o del valle del Indo, el “Gran Baño” de la ciudad está ubicado detrás de un granero y tenía un patio con ventanas alrededor de un estanque hermético rectangular. Los arqueólogos creen que se trataba de un espacio de baño ritual, abierto a la gente de la ciudad. Los baños y tinas privados también se encuentran en muchas otras culturas prerromanas, en el Antiguo Cercano Oriente, en el Egipto del Imperio Medio y Nuevo, y en el palacio minoico de Knossos.

Las Termas de Caracalla, Roma, Italia, fueron un enorme complejo de baños construido entre 212 y 217 d. C. durante el reinado de Marco Aurelio Antonino, más conocido como el emperador Caracalla. (imagen a través de Wikimedia Commons)

La introducción de una cultura del baño a los romanos en la República Media provino en parte de la costumbre griega de enjuagarse después de hacer ejercicio o competir en atletismo. Este es el lavado en relación con el espacio mental y físico para el acondicionamiento llamado gimnasio. Alrededor de 450-400 a. C. en Atenas, y luego en el período helenístico que siguió en lugares como Magna Graecia y Egipto, los complejos de baños a menudo se construían como parte de los gimnasios. Allí también fueron llamados baños públicos. balaneia, con “tinas modernas” donde los visitantes podían sentarse y bañarse en tinas individualizadas dentro de una gran área común. El trabajo de arqueólogos como Sandra Lucore y Monika Trümper en la última década ha aumentado enormemente nuestra comprensión de la introducción del baño en el mundo griego antiguo. La investigación del historiador de arquitectura Fikret Yegül también ha argumentado que la cultura de los baños romanos también estuvo influenciada por el lavado de las granjas en la península itálica, así como por las prácticas de baño panmediterráneas en las culturas púnica, griega y helenística.

El patio del Bath-Gymnazium en Roman Sardis, que fue reconstruido y completado en gran parte a fines del siglo II o principios del III d.C. (imagen de Carole Raddato)

Durante la era imperial romana del Mediterráneo, que comenzó bajo el gobierno de Augusto desde el 27 a. C., bañarse era un ejercicio diario disponible para la mayoría. Había una mezcla de baños fríos y calientes, a menudo con un patio central abierto llamado lucha. Solo cuesta alrededor de 1/64 del pago de un día para visitar. Incluso los romanos pobres podían pagar una moneda de bronce llamada cuadrante para ir a lavar/bañar por la tarde. Los complejos de baños públicos a menudo se denominan térmico Llegó a Roma durante la transición al período imperial. Los baños de Marcus Agrippa se completaron en el 25 a. C. y requirieron grandes cantidades de agua alimentada por un acueducto llamado Aqua Virgo después del 19 a. En el siglo IV dC, los catálogos regionales de la ciudad de Roma indican que tenía 11 complejos de baños grandes y 856 baños públicos más pequeños. Esto requería no solo una gran cantidad de agua, sino también una gran cantidad de combustible para calentar los baños, generalmente en forma de leña o carbón.

La investigación actual sobre los baños de la antigüedad tardía y los baños en el período posterior del Imperio Romano está identificando múltiples razones por las cuales los grandes baños imperiales declinaron y luego desaparecieron en la Antigüedad tardía (200–800 d. C.). El estudio de Pickett, “A Social Explanation for the Disappearance of Roman Terms”, publicado en Diario de la antigüedad tardía, comenta sobre una explicación tradicional de la desaparición de los baños imperiales en los siglos V-VII: el cristianismo. Si bien es cierto que muchos padres de la iglesia y escritores cristianos condenaron el libertinaje de los baños, esta evaluación del espacio como inmoral es anterior al cristianismo primitivo. Investigaciones anteriores ya han señalado el hecho de que las iglesias construidas junto a grandes baños a menudo incluían componentes del baño, y muchos obispos eran conocidos por ello. se bañaba regularmente en baños imperiales como los Baños de Zeuxippus en Constantinopla o en aguas termales. Pickett señala que “el cristianismo no presentó ningún obstáculo para el baño público en sí mismo”.

La sala de baño de agua caliente tepidarium en Forum Thermae, Pompeya, Italia (siglo I d. C.), sirvió tanto a hombres como a mujeres. (imagen a través de Wikimedia Commons)

Los factores ambientales probablemente fueron un tema importante, al igual que la financiación del emperador y los romanos ricos. La legislación del siglo IV revela que había que traer leña a Roma desde el norte de África. Era costoso para los clientes romanos pagar las enormes cantidades de combustible necesarias para mantener calientes los baños. Pickett también señala el impacto de los desastres naturales: erupciones volcánicas que causaron un “velo de polvo” que redujo las temperaturas hemisféricas en cuatro grados centígrados después del año 536 d.C. Continúa el debate sobre si la plaga devastadora llamada Plaga de Justiniano que estalló en 541-542 EC fue causada por este rápido cambio de temperatura. Los baños proporcionaron un espacio público para la tensión social y la violencia a lo largo de este período, lo que también puede haber forzado su transformación en centros gubernamentales para la burocracia. Como tales, pueden haber sido considerados lugares para ser reutilizados y readaptados de manera que no facilitarían el malestar o el malestar cívico.

Los enormes baños imperiales romanos fueron abandonados y reutilizados gradualmente, primero en Occidente y luego en Oriente en el siglo VII, a favor de baños vecinales, privados o relacionados con la iglesia, todos en menor escala. En Constantinopla, las Termas de Zeuxippus se convirtieron para su uso como prisión en el siglo VIII dC y es posible que también albergaran fábricas de seda. Sin embargo, la tradición de bañarse continuó en el Mediterráneo oriental como parte de la cultura islámica. Los califas omeyas (661-750 d. C.) disfrutaban de baños en sus palacios, aunque ya no había una cámara fría dentro del círculo de abluciones. Académicos como Sadi Maréchal han publicado recientemente sobre la continuidad cultural entre los baños romanos durante el período imperial y baño turco como una institución importante en la Edad Media que abarcó el Medio Oriente, el Norte de África y la Península Ibérica.

Mosaico del salón “Árbol de la vida” en el complejo de baños omeyas de Khirbat al Mafjar, Palestina (724–43 o 743–46 d. C.) (imagen a través de Wikimedia Commons)

El baño medieval también continuó en menor escala en Europa y en todo el Levante y el norte de África. La gente medieval era en realidad mucho más limpia de lo que la gente moderna tiende a pensar: en lugar de grandes baños romanos públicos, la gente comenzó a bañarse en instalaciones más pequeñas y privadas.

Pickett también destaca la influencia de la cultura de los baños romanos y los baños imperiales en la modernidad a través de otro tipo de arquitectura pública: las estaciones de tren. Penn Station en Nueva York es solo un ejemplo de una estación de tren inspirada en las Termas de Caracalla. Él señala: “A fines del siglo XIX y principios del XX, en los Estados Unidos, las estaciones de trenes públicos cuyos diseños tomaron prestadas formas de publicaciones arqueológicas recientes para reconstruir baños para el transporte urbano”.

Aunque muchos desde la Ilustración en adelante pueden ver la migración fuera de los grandes lugares de baño imperiales como un indicador de decadencia, es más bien un cambio cultural influenciado por muchos factores: ambientales, sociales y fiscales. Rechazar la idea demasiado simplificada y el argumento falso de que el cristianismo simplemente eliminó ciertas prácticas “paganas” romanas, como bañarse, es clave para comprender la compleja verdad detrás del Imperio Romano tardío, el trabajo de Pickett y otros sobre el baño romano tardío también destaca que la historia ambiental , cuando se entiende junto con otros factores como las limitaciones financieras y la agitación sociopolítica, también puede revelar nuevos conocimientos sobre la llamada “decadencia” del Imperio Romano.